Современное сирийское государство появилось после Первой мировой войны, когда Франция получила от Лиги наций мандат на управление Сирией и Ливаном, а Великобритания – Палестиной и Трансиорданией. До этого времени понятие «Сирия» включало эти четыре страны и небольшие районы на юге современной Турции и на северо-западе Ирака. Таким образом, история Сирии до 1920-х годов относится к гораздо более обширной территории (т.н. Великой Сирии). История современного государства Сирия начинается с 1919.

Первые следы пребывания человека на территории Сирии относятся к эпохе раннего палеолита. В неолитическую эпоху и последующие тысячелетия страна служила своего рода мостом между Междуречьем, Малой Азией, Аравией и Египтом; в нее неоднократно переселялись соседние народы и племена. О древнейшем, досемитском населении Сирии известно очень мало. Первое переселение семитских племен (амореев) произошло в начале 3 тысячелетия до н.э. В этот период население уже занималось земледелием и скотоводством, а политическая власть находилась в руках племенных вождей. Через побережье современного Ливана в Сирию проникало египетское культурное влияние

Телль-Мардиха

На основе раскопок в районе Телль-Мардиха, в 40 км к югу от Халеба, установлено, что ок. 2500 до н.э. там располагалась столица богатого и сильного государства Эбла. При раскопках была обнаружена дворцовая библиотека, состоящая из 17 тыс. глиняных табличек, среди них – самый ранний из известных в мире двуязычный словарь. Выборный глава и сенат Эблы, состоявший из знати, правили северной Сирией, Ливаном и частью территории северной Месопотамии. Его главным противником было царство Мари в долине Евфрата. Эбла вела активную торговлю древесиной, тканями и металлическими изделиями с небольшими государствами-городами долины Евфрата и северной Персии, а также с Кипром и Египтом. Между Эблой, с одной стороны, и ассирийским городом Ашшур на севере Месопотамии и городом Хамази на севере Персии – с другой, были заключены договоры о дружбе. В 23 в. до н.э. Эбла была завоевана Аккадом, ее столица была стерта с лица земли.

После 2300 до н.э. в Сирию несколькими волнами вторглись ханаанские племена. В стране сложились многочисленные мелкие государства, а на побережье утвердились финикийские города (Угарит и др.). В последующие века ее территория стала объектом завоеваний со стороны соседних государств. Около 1760 до н.э. Сирию завоевал вавилонский царь Хаммурапи, уничтоживший государство Мари. В 18–17 вв. до н.э. страна находилась под властью гиксосов, затем северным районами завладели хетты, а в 1520 до н.э. установилось господство царства Митанни. С 1400 до н.э. во внутренние районы Сирии стали вторгаться и переселяться семитские племена арамеев. На юге с 16 в. до н.э. существовал город Дамаск, ставший крупным торговым центром. Первоначально он находился под властью египетских фараонов.

Ожесточенная борьба за Сирию развернулась между египетским Новым царством и державой хеттов. После 1380 до н.э. власть над Сирией принадлежала хеттам. Фараон Рамсес II пытался отвоевать ее, но не сумел добиться успеха в решающей битве при Кадеше (в окрестностях современного Хомса) в 1285 до н.э. Но после распада державы хеттов (около 1200 до н.э.) Сирия вновь распалась на ряд мелких государств, возглавлявшихся местными династиями.

В конце 11 в. до н.э. Дамаск и другие районы Южной Сирии были покорены царем Израильско-Иудейского государства Давидом. Однако уже во второй половине 10 в. до н.э. Дамаск вновь обрел независимость и стал самостоятельным арамейским царством. В 9–8 вв. до н.э. Сирия была завоевана ассирийцами, в 605 до н.э. – вавилонянами, в 539 до н.э. – персами. В 333 до н.э. Сирия оказалась под властью Александра Македонского, а после распада созданной им империи в 301 до н.э. – династии Селевкидов. В это время страна переживала подъем эллинистической культуры; сирийские города соперничали с Александрией и городами Малой Азии.

Во 2 в. до н.э. держава Селевкидов начала распадаться, и на территории Сирии возникли небольшие государства (иудейское государство Маккавеев и др.). В 1 в. до н.э. страна подверглась нападениям парфян и армян, а в 64 до н.э. была завоевана Римом. В римский период сирийцы славились по всему Средиземноморью своими торговцами, военачальниками, учеными, правоведами, жрецами и чиновниками. В 193–235 в Римской империи правила династия Северов – выходцев из Сирии. Страна была одним из центров распространения христианства: город Антиохия стал резиденцией патриарха Востока.

В 3 в. н.э., по мере усиления политической раздробленности, за обладание Сирией боролись различные царства и племена. Некоторые из этих государственных образований, например Пальмира, Эдесса и Хатра, были арабскими и имели тесные политические и экономические связи с бедуинами Северной Аравии и Трансиордании. За лояльность арабских вождей южной Сирии боролись вначале римские наместники, а затем цари Сасанидского Ирана.

Царица Пальмира Зенобия

В 270 царица Пальмиры Зенобия подняла восстание против римской власти и объявила себя императрицей Востока. Пальмира стала столицей обширного государства, включившего в свои пределы Сирию, Малую Азию и Египет. Однако в 273 город был разрушен римскими войсками. После распада Римской империи в 395 Сирия оказалась в составе Византии. Антиохия была вторым по значению (после Константинополя) центром Византийской империи.

Когда в середине 6 в. византийцы начали строительство новых укреплений, Сасаниды предприняли наступление, в результате которого была опустошена Антиохия. Война в южных районах Сирии продолжалась 50 лет и завершилась захватом персами Иерусалима в 614. Сасанидские полководцы правили Сирией приблизительно до 630, когда Византия вернула себе крупнейшие города региона и попыталась возродить союз с бедуинами восточной Сирии и северной Аравии.

Вмешательство византийцев в дела племен, населявших приграничные с Сирией местности, стало препятствием на пути распространения ислама из центральной Аравии и южного Ирака. Исламские правители Мекки и Медины в течение длительного времени поддерживали добрые отношения с купцами сирийских городов Бостра и Газза, караваны которых перевозили зерно и пряности между Йеменом и Трансиорданией. Чтобы обезопасить эти торговые пути и склонить южно-сирийских бедуинов к принятию ислама, пророк Мухаммед начиная с 631 направил несколько экспедиций в пустынные районы вокруг Дамаска и Газзы. После того как все попытки добиться убедительной победы над византийцами и союзными им племенами окончились неудачей, из южного Ирака в Дамаск в 634 был переброшен отряд под предводительством арабского полководца Халида ибн аль-Валида. После побед при Аджнадайне, Фахле и Мардж-эс-Суффаре его войска вошли в Бостру и Дамаск, а в 635 заняли Баальбек и Хомс. Однако византийская армия численностью ок. 100 тыс. человек, в которую входили также армяне, жители Халеба и Антиохии и сирийские бедуины, предприняла контрнаступление. Осенью 636 она сошлась в яростной битве на р.Ярмук со значительно меньшими силами мусульман, на стороне которых в этом бою сражались и женщины. Разбитые византийцы бежали, а их победители вновь захватили Дамаск и Хомс. Вскоре после падения Иерусалима в 638 и Газзы им сдались Халеб, Антиохия, Хама и важный в стратегическом отношении город Киннасрин. В горных районах вокруг Цезареи (Кесарии), Латакии, Триполи и Сидона (совр. Сайда) сопротивление мусульманам продолжалось до середины 640-х годов.