Древний Египет — вторая после Месопотамии по времени возникновения великая мировая цивилизация.

Нил

Жизнь в Египте всегда была сосредоточена вокруг реки Нил, берущей начало на Восточно-Африканском плоскогорье, пересекающей всю страну с юга на север и образующей обширную многорукавную дельту ниже Каира. Долина Нила составляла территорию Древнего Египта, которая затапливалась во время ежегодных летне-осенних паводков. Принесенный на поля ил способствовал повышению плодородия почвы.

Нил служил для египтян главным водным путем. Плавания на судах осуществлялись вверх и вниз по течению. Передвижению в восточном и западном направлениях препятствовали пустыни. Чужестранцы могли попасть в Египет с севера, но в целом богатая и привлекательная полоса земли вдоль русла Нила была почти изолирована от внешнего мира. От южных областей она была отрезана непреодолимыми порогами. Этим обстоятельством объясняется наличие в египетском языке семитских и хамитских элементов, причем и те и другие, по-видимому, были принесены с севера. Семитский язык проник сюда в глубокой древности из Западной Азии через область Дельты (или по древнему пути, пролегающему по Вади-Хаммамати и идущему с юго-востока, от современной Кены, к Красному морю), а хамитский был принесен североафриканскими аборигенами из пустынного нагорья. Тогда, как и теперь, пустыня была заселена очень слабо, и территория Древнего Египта была ограничена долиной Нила, областью Дельты, немногочисленными форпостами в оазисах и отдельными рудниками и каменоломнями.
История археологических исследований.

До начала 19 в. мир имел лишь самые общие представления об истории Древнего Египта. Все имевшиеся сведения восходили к сочинениям античных авторов. Историк Геродот и географ Страбон изложили свои впечатления о путешествиях в Египет. Египетский жрец, грек по происхождению, Манефон составил в 3 в. до н.э. на основе местных источников обстоятельное описание обитателей страны со списком египетских фараонов и сведениями о продолжительности их правления. Однако сочинение Манефона было утрачено и известно лишь по сохранившимся фрагментам из произведений авторов раннехристианской эпохи. Манефон делил историю Египта на периоды правления 30 династий. Несмотря на ошибки, искажения имен фараонов и пробелы в сведениях, труды современных специалистов по истории Египта лишь дополняют и уточняют составленный им очерк.
Египетский поход Наполеона и Розеттский камень.

На протяжении ряда столетий иностранные путешественники отправлялись в Египет по следам Геродота и Страбона, но по сути долина Нила оставалась таинственной и непознанной землей вплоть до 1798, когда была захвачена Наполеоном Бонапартом. Его экспедиция включала группу ученых, которые в 19-томном Описании Египта (Description de l’Egypte) предприняли первую попытку всестороннего научного исследования этой страны.

Настоящей сенсацией стала случайно обнаруженная солдатами наполеоновской армии черная базальтовая плита на берегу Розеттского рукава Нила, т.н. Розеттский камень. На нем была высечена благодарственная надпись мемфисских жрецов, адресованная Птолемею V, иероглифическим и демотическим письмом и на греческом языке. Англичане, положившие конец Египетскому походу Наполеона, потребовали передать им камень и отправили его в Британский музей. Сделанные копии с надписей поступили в распоряжение ученых. Венцом исследований стала расшифровка в 1822 французским ученым Жаном Франсуа Шампольоном египетского текста.
Французские, немецкие, английские и американские исследования.

После Египетской экспедиции Наполеона и британской оккупации в страну хлынул поток путешественников и искателей сокровищ. За несколько последующих десятилетий многие древние памятники, прекрасно сохранявшиеся на протяжении тысячелетий, были разграблены и разбиты на фрагменты, чтобы их легче было транспортировать. Тысячи хрупких вещей погибли из-за небрежного обращения. Невежественные местные жители и иностранцы произвольно резали на куски бесценные папирусы с текстами и продавали их по частям.

Тем не менее многие предметы были спасены и вошли в коллекции музеев Лондона, Парижа, Турина, Лейдена и Берлина. Начатое экспедицией Наполеона копирование in situ надписей, рельефов и росписей с еще большим усердием продолжили другие ученые. Немецкий археолог Рихард Лепсиус, проводивший раскопки в Египте, в 12-томном издании Памятники Египта и Эфиопии (Denkmler aus egypten und ethiopien, 1849-1859) опубликовал результаты своих исследований, рисунки памятников и копии с многочисленных надписей. Это издание и по сей день сохраняет огромное значение. Лепсиус собрал большую коллекцию исторических памятников Египта для Берлинского музея. Его открытия заложили основу авторитетной немецкой школы египтологии, которая оказала определяющее влияние на последующие лингвистические и исторические изыскания.

Наполеон во время краткого пребывания в Египте основал Египетский институт, который впоследствии был преобразован во Французский институт восточной археологии в Каире. При содействии этого института осуществлялись раскопки, исследования и публикации многих экспедиций и отдельных ученых. Французы способствовали также созданию государственной Службы древностей Египта в Каире (Service des Antiquits), на протяжении многих лет контролировавшей раскопки в стране.

Крупнейший английский специалист по египетской археологии У.М.Питри Флиндерс (1853-1942) посвятил большую часть жизни раскопкам многочисленных египетских памятников в Эль-Марне, Негаде, Абидосе, Мемфисе. Питри является основателем научного метода археологических раскопок. Предложенная им методика определения относительного возраста предметов материальной культуры, в первую очередь керамики, по изменению их облика не потеряла своего значения до настоящего времени.

Египетское исследовательское общество в Лондоне и британская школа египетской археологии соперничали с французскими и немецкими археологами, проводившими раскопки в Египте. В 20 в. участие в археологических изысканиях стали принимать США (Нью-Йоркский музей Метрополитен, Бостонский музей изящных искусств, Восточный институт Чикагского университета, Пенсильванский и Калифорнийский университеты).